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Europa

¿Qué es el polonio, la sustancia que mató a Litvinenko?

media Una pequeña película de polonio sobre acero. By Source, Fair use, https://en.wikipedia.org/w/index.php?curid=

La justicia británica estima que el exespía ruso Alexander Litvinenko murió “probablemente” con la venia del presidente Vladimir Putin tras entrar en contacto con polonio, un semimetal descubierto a fines del siglo 19 por Marie Curie. Su utilización suele encontrarse en investigaciones científicas y en los vehículos espaciales.

El exespía ruso Alexander Litvinenko murió envenenado con una sustancia radioactiva, polonio, puesta en su té por dos agentes rusos, en 2006. Una investigación de la justicia británica llegó además a la conclusión este jueves que el uso de este producto reforzaba la hipótesis de que el presidente ruso Vladimir Putin había “probablemente” aprobado el asesinato.

"Las agencias de seguridad rusas tenían acceso al polonio, y experiencia en su uso". "Es una sustancia muy rara", afirma el informe del juez Robert Owen.

"También vi pruebas de que el isótopo es difícil de producir y peligroso de manipular. Además, aunque el polonio 210 es producido corrientemente y vendido comercialmente, está sólo disponible en cantidades minúsculas enviadas en contenedores sellados", agregó.

El informe señala asimismo que “una remesa de polonio 210 que contenía muchas veces la cantidad ingerida por Litvinenko, fue vendida en 2006 por 20.000 dólares”.

Polonio, como la Polonia de Marie Curie

El polonio se utiliza habitualmente como fuente de rayos alfa para la investigación y la medicina, pero también, entre otras cosas, como fuente de calor en los vehículos espaciales.

Es un semimetal gris plateado, de masa atómica 210 (símbolo 210Po), el número 84 en la tabla periódica de los elementos de Mendeleiev, que se sublima (pasa directamente del estado sólido al gaseoso) con rapidez, desde los 50 grados centígrados.

Su vida media (plazo en el que pierde la mitad de su actividad) es de 138 días.
Soluble, muy tóxico en dosis ínfimas por inhalación o ingestión, el polonio está presente en el humo de los cigarrillos. Por sí solo, puede provocar cáncer por inhalación en los animales de laboratorio.

El polonio fue el primer elemento descubierto, en 1898, por la física francesa de origen polaco Marie Sklodowska-Curie, en colaboración con su marido, Pierre Curie. En honor a su país natal, le dio a este elemento el nombre de polonio.
Marie Curie llevaba a cabo, tras el descubrimiento de "rayos uránicos" por Antoine Becquerel, investigaciones sobre la radioactividad de pecblenda procedente de las minas de plata de Bohemia.

La pecblenda, que contiene esencialmente polonio, es un óxido de uranio utilizado desde hace varios siglos como aglutinante en los barnices para cerámicas.
Sin embargo, en 10 gramos de uranio hay, como máximo, una milmillonésima (0,000000001) de gramo de polonio, el más raro de los elementos naturales.
 

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